Cosa sono le cellule staminali

Cosa sono?

Nel periodo dell’evoluzione prenatale l’embrione cresce attraverso lo sviluppo di cellule primitive, non specializzate, chiamate cellule staminali. Queste cellule hanno la capacità di trasformarsi in diverse cellule del corpo, in singoli tessuti e/o organi come il cuore, la cute, le cellule del sangue, le cellule muscolari o quelli cerebrali. Dopo la nascita alcune cellule staminali rimangono nell’organismo come, ad esempio, le cellule ematopoietiche.

Le cellule staminali ematopoietiche sono cellule capaci di trasformarsi in globuli rossi, globuli bianchi e piastrine. Nell’adulto tali cellule si trovano nel midollo osseo.

Il sangue del cordone ombelicale contiene vari tipi di cellule staminali, alcune sono simili alle cellule staminali di un adulto, altre vengono dal periodo dell’evoluzione embrionale. Le cellule staminali prelevate dal sangue del cordone ombelicale sono molto preziose perchè solo in questo momento hanno quelle specifiche caratteristiche che non sarà mai più possibile ritrovare nel sangue durante la vita. Le più note e più frequentamente utilizzate sono proprio quelle ematopoietiche. Ci sono altri tipi di cellule che si trovano nel sangue del cordone ombelicale come le cellule staminali mesenchimali1, molto simili alle cellule embrionali. Il loro ruolo sarà importante per la rigenerazione delle parti lese dell‘organismo. Queste cellule infatti sono capaci di specializzarsi, ad esempio, in fibroblasti, muscolari, ossee, cartilaginose, del muscolo cardiaco ecc. Oggi tutti i tipi di cellule staminali del sangue del cordone ombelicale sono oggetto di una ricerca intensa per le proprie caratteristiche e per le prospettive che offrono in campo medico.

Le cellule staminali prelevate dal sangue del cordone ombelicale fanno parte delle cosidette cellule staminali adulte, vengono definite cellule ‘pure’. Dal  punto di vista etico non creano nessun problema e il loro utilizzo per scopi terapeutici e di ricerca è accettato da tutte le religioni e, in particolare, anche dalla Santa Sede.

 

1 M.Sampaolesi, Le cellule staminali, Il Mulino 2011

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